Bruce Mate

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Bruce Mate

Mensaje por aQua el Mar Nov 04, 2008 1:30 am

Bruce Mate: mi vida con las ballenas



El doctor Bruce Mate es el director del Instituto de Mamíferos Marinos (MMI) y una autoridad mundial sobre rutas de migración y hábitats cruciales para las especies de cetáceos en peligro de extinción o amenazadas. También es catedrático de Hábitat pesquero & Fauna y flora y Oceanografía de la universidad estatal de Oregón (OSU). Las investigaciones del doctor Mate comenzaron en 1967; fue el primero en desarrollar dispositivos localizadores de radio vía satélite para ballenas, así que podemos realizar un seguimiento de los recorridos de las ballenas jorobadas y otras especies con datos que no tienen precedentes.

La llamada del mar

Bruce Mate ha sentido un profundo amor por las ballenas desde muy joven. Cuando un profesor de biología del instituto inspiró a un joven Bruce a realizar la carrera en biología marina, poco podía imaginar lo que le depararía el futuro. A finales de los años 60 mientras cursaba el doctorado en biología en la universidad de Oregón, Bruce asistió a una conferencia que repercutiría enormemente en su futura carrera profesional. La conferencia, que ofreció uno de los principales expertos del mundo en mamíferos marinos, trataba sobre leones marinos. Bruce se quedó atónito al descubrir que los científicos no tenían ni idea de las rutas de migración del animal.

Inspirado por esta conferencia, aquel verano Bruce comenzó su propio proyecto de investigación sobre leones marinos, que se convirtió en su doctorado sobre los hábitos de migración de dos especies de leones marinos en la coste oeste de América del Norte. Su tesis doctoral le abrió las puertas a una vida surcando los océanos y a una profesión dedicada a ayudar al mundo a conocer mejor la forma de vida y los hábitats de los escurridizos mamíferos marinos.

Carrera temprana
Tras su doctorado, Bruce se convirtió en un agente de extensión marina para la OSU a principios de los años 70, mientras se dedicaba a determinar las poblaciones de focas y leones marinos de la zona este del Pacífico norte. En aquella época la mayoría de los investigadores de cetáceos trataban de seguir y observar a los mamíferos marinos, pero Bruce deseaba desarrollar un dispositivo de seguimiento similar al que se había utilizado en su anterior investigación sobre leones marinos. Sin embargo, esta vez quería ir más lejos (bastante más lejos) y utilizarlo para realizar un seguimiento del máximo mamífero acuático: la ballena.

En aquel momento, los fondos para la investigación eran escasos, de modo que Bruce se vio en la tesitura de utilizar sus ahorros personales para subvencionar el estudio sobre ballenas. Posteriormente, y con el total apoyo de su esposa, Mary Lou, Bruce volvió a hipotecar su casa y utilizó el capital para construir los primeros dispositivos localizadores de ballenas y financiar su sueño de seguir a las ballenas.

Coincidencias del destino: la experiencia de Bruce como radioaficionado en sus años de juventud en Illinois lo ayudó a desarrollar su primer dispositivo de seguimiento por radio. Bruce colocó transmisores de radio en tres ballenas grises, y siguió a una de ellas desde Baja hasta Alaska. Los dispositivos localizadores, similares a walkie-talkies, tenían un alcance de tan sólo cinco millas (ocho kilómetros). Dado que las ballenas grises migran cerca de la costa, era factible seguirlas casi todo el trayecto desde tierra. Noventa y cinco días después, una de las ballenas llegó a las islas Aleutian. Hoy en día, esta investigación sigue estando considerada el seguimiento más prolongado de una gran ballena con una tecnología tan sencilla (vhf). Si se le pregunta si la inversión mereció la pena, Bruce reconoce que "cada céntimo invertido" mereció la pena.

Desarrollo de los dispositivos localizadores
Aunque los transmisores de radio fueron todo un éxito, Bruce se dio cuenta de que necesitaba un sistema que funcionara a mayores distancia y sin la necesidad de que los buques de investigación permanecieran cerca de los cetáceos. Esto significó la "telemetría vía satélite". En 1983, Bruce y sus compañeros desarrollaron un dispositivo sofisticado que transmitía a satélites meteorológicos y podía localizarse a través de ordenadores.

La primera ballena con dispositivo vía satélite era una ballena jorobada que Bruce y sus compañeros encontraron atrapada en una red de pesca cerca de la costa de Terranova. Tras liberarla, recorrió 500 millas (800 kilómetros) en siete días. Desde entonces, Bruce ha colocado dispositivos y realizado el seguimiento de un gran número de mamíferos marinos grandes y pequeños, incluidas las ballenas francas del Atlántico Norte, al sudeste de Canadá; ballenas de Groenlandia del Ártico canadiense; ballenas azules de California y Chile; rorcuales comunes del Mediterráneo y Golfo de California (México), ballenas jorobadas de Hawai, Gabón y Alaska, cachalotes del Golfo de México y varias especies de delfines. Hace poco, en febrero de 2007, Bruce y su equipo colocaron localizadores a seis ballenas jorobadas de la Península Antártica. Si lo desea, puede seguir los movimientos de las ballenas y conocer datos, cifras y fotografías en nuestras páginas de seguimiento.

Los dispositivos controlados por satélite han evolucionado tras años de mejoras y en la actualidad se fabrican con forma de dardo con un peso total de apenas 155 gramos, más o menos. Los dispositivos no sólo indican dónde se encuentra la ballena sino también con qué frecuencia se sumerge. La combinación de los datos del dispositivo de ballenas con otras imágenes por satélite permite a los investigadores identificar la temperatura de la superficie del mar. Para algunas ballenas, las aguas más frías suelen ser aguas ricas en nutrientes, con grandes cantidades del sabroso krill.

Batallitas en el mar
Bruce y su equipo han vivido muchas aventuras en sus años de navegación. Bruce recuerda con cariño uno de sus primeros viajes al Ártico, incluida aquella vez en que el compañero de guardia llamó al laboratorio donde estaba Bruce para decirle que había una ballena blanca cerca del barco. Pensando que se trataba de una ballena beluga, Bruce se apresuró hacia el lado del barco, pero al asomarse descubrió que en realidad se trataba de un oso polar que estaba trepando al barco, ¡a menos de 1 metro de los pies de Bruce! El oso fue muy rápido y trató de asestar un manotazo al humano que lo miraba fijamente, pero el grito de Bruce lo asustó y se volvió a sumergir en el agua.

Bruce también recuerda el día en que dos ballenas grises macho trataban de aparearse con una hembra que se resistía a sus encantos utilizando la balsa de Bruce a modo de barricada. Con un machos a cada lado, y sus penes de 2 metros de largo a bordo de la lancha, Bruce hoy bromea, afirmando que la OSU lo había convertido en el mayor preservativo de la historia.

El objetivo de colocar dispositivos localizadores
La dedicación de Bruce a la colocación de localizadores y al seguimiento de animales marinos nos ha permitido disponer hoy de mucha más información sobre las conductas alimentarias, el hábitat, la cría y las rutas de migración de determinadas especies de cetáceos. Sin embargo, nos queda mucho por aprender todavía: Bruce opina que nuestro conocimiento de los mamíferos marinos lleva 100 años de retraso con respecto a lo que sabemos de los mamíferos terrestres.

En la actualidad, como director de MMI, Bruce colabora estrechamente con industrias que, en el ejercicio de su actividad, se encuentran con los mamíferos marinos (por ejemplo, flotas pesqueras, empresas de transporte marítimo o extracción de petróleo), para recomendarles formas de reducir los impactos negativos y ayudarlas a fomentar la recuperación de especies en peligro de extinción. Para Bruce, la educación de las industrias y los individuos sobre los animales marinos y cómo conservar su hábitat es un gran paso hacia la salvación de las especies por las que siente una gran devoción.
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